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Cerf

Le cerf est, parmi tous les animaux sauvages, celui qui nous est le plus familier car il hante toujours nos forêts.

Le cerf évoque la virilité. Le brame du cerf n’y est pas étranger car ce cri rauque symbolise l’extase. En Europe, on connaît le cerf élaphe(Cervus elaphus). L'Orignal, plus communément appelé élan en Europe(Alces alces), est de tous les cervidés le plus imposant.

Le cerf est chassé par l’homme depuis 35 000 ans. Cette chasse s’est codifiée au cours du Moyen Age pour devenir la chasse à courre ou vénerie.

Le cerf de Virginie (Odocoileus virginianus) est le plus dangereux des grands animaux d'Amérique. Chaque année plus de 100 personnes sont tuées à cause d'accidents de la route ou même de rixes impliquant cette espèce.

Le cerf : un animal mythique

Nos ancêtres doivent en grande partie leur salut au cerf. En effet, ils tiraient l’essentiel de leurs besoins alimentaires de sa chair. Sa peau était transformée en habits, ses bois et ses os en armes et outils.
Les scènes de chasse qui figurent notamment sur les parois de la grotte de Lascaux témoignent de l’importance de cet animal pour l’homme préhistorique.

Grotte de Lascaux

Fresque dans le passage et dans la Nef de la Grotte de Lascaux. Des cerfs apparaissent au second plan. (Reproduction de la peinture originale). Licence

Si le cerf a inspiré les poètes, il est également au centre de nombreuses paraboles religieuses. Lors de la christianisation de l’Europe, les prêtres missionnaires utilisèrent la force métaphorique du cerf pour convertir les païens.

Cerf

Le cerf a toujours inspiré les poètes. Licence

C’était une preuve de l’existence de Dieu : ses bois qui tombent chaque année pour repousser encore plus grands illustraient la vie éternelle. Les bois évoquaient également la croix portée par le Christ alors que la ramure à dix cors des plus beaux cerfs représentait les Dix Commandements.

Une légende raconte ceci :

« Le général romain Placide chassait un cerf quand tout à coup la croix du Christ apparut au milieu de ses bois. Le cerf s’adressa à Placide qui après cette aventure se convertit et devint Saint Eustache ».

La biche symbolise la pureté et l’innocence martyrisée. Ce thème a été admirablement repris par Walt Disney dans son célèbre dessin animé Bambi.

Biche et son faon

Biche et son faon. Licence

Dans un registre moins poétique, les prouesses sexuelles du cerf sont à l’origine de l’expression « avoir des cornes ».
Cette expression puise son origine dans le conte Merlin l’enchanteur qui date du XIIe siècle. Apprenant que son épouse se remarie, Merlin fonce à dos de cerf sur son rival ; fou de colère, il arrache les cornes de sa monture et tue l’amant en lui envoyant le trophée au visage.

Cerf au crépuscule

Cerf au crépuscule. Licence

Enfin, la royauté a choisit le cerf pour emblème car il personnifiait un comportement dominateur et majestueux.

Le brame du cerf

Au début de l’automne, des cris rauques et profonds retentissent dans la forêt. Le brame est le mot qui désigne à la fois le cri du cerf et la période du rut.
Les deux phénomènes sont très liés.
Le brame se déclenche chez le mâle en présence des femelles et à cause d’une poussée de testostérone (hormone sexuelle).

Brame du cerf

Brame du cerf. By Keven Law. Licence

Au moment où il pousse son long cri guttural, le cerf allonge le cou, retrousse lèvres et narines, ses yeux chavirent, c’est l’extase !

Ce cri a plusieurs effets :

  • Il signale la présence du mâle à la femelle
  • Il intimide les rivaux
  • Il hâterait l’ovulation des femelles (non prouvé)

Brame du cerf (Son MP3) . Brame du cerf élaphe (Son Wave)

Les bois du cerf

Le premier cervidé connu, l’eumeryx qui vivait il y a 30 millions d’années en Asie, ne portait pas de ramures. Par contre, il possédait de redoutables canines qui lui servaient de défenses. Au fil de l’évolution, les canines ont diminué car sans utilité pour un ruminant et des bois sont apparus sur la tête des mâles.

Illustration bois du cerf

Chaque année, les mâles perdent leurs bois au mois de février pour les plus âgés et au printemps pour les plus jeunes.

A la différence des bovidés qui ont des cornes persistantes et creuses, le cerf a des bois ossifiés qui tombent et repoussent chaque année.
Dès leur chute, un flux sanguin important est dirigé vers les pivots puis irrigue chaque andouiller (les pointes).
Leur croissance est phénoménale : un centimètre par jour environ.

Cerf

Très beau cerf adulte. Licence

Tout au long de leur développement, les tissus spongieux se minéralisent pour former un os compact.
Pendant ce temps, les bois gainés de velours, sont très sensibles et le cerf fait attention pour ne pas les heurter.

L’ossification terminée, le velours protecteur se détache par lambeaux. Le cerf se frotte contre les arbres pour en accélérer la chute.

Bois qui repoussent sur un cerf

Daguet. By Foshie . Licence

Au bout d’une centaine de jours, le cerf aura une nouvelle ramure avec deux pointes (andouillers) de plus pour les cerfs de moins de six ans.

Caractéristiques du cerf

La peau du cerf constitue une excellente protection contre les intempéries. La racine du poil est actionnée par un muscle qui permet de le redresser et donc d’augmenter l’épaisseur du pelage.
Ce pelage est imperméabilisé par la sécrétion d’une glande graisseuse.
Au printemps, le cerf perd ses longs poils pour revêtir un pelage brun-roux plus court.

Cerf elaphe

Cerf élaphe. © dinosoria.com

Le cerf possède une ouïe et un odorat très fins. Par contre, sa vue n’est pas très perçante et ne lui permet pas de distinguer les couleurs.

Les larmiers, glandes situées à la commissure des yeux, secrètent un liquide avec lequel le mâle marque son domaine.

Un mâle peut atteindre 2,50 m de long, 1,50 m de haut au garrot pour un poids de 220 kg. La hauteur maximale d’un trophée est de 116 cm.

Cerf axis

Cerf axis. © dinosoria.com

Plus le climat est rude, plus les cerfs sont imposants. En Europe centrale, certains mâles dépassent les 300 kg.

Le degré d’usure des molaires permet de déterminer l’âge d’un cerf. Les plus vieux ont des dents tellement abîmées qu’ils meurent faute de pouvoir s’alimenter.

Cerf de Virginie

Cerf de Virginie. © dinosoria.com

Malgré les légendes, la longévité des cerfs ne dépasse pas 14 ans. Sa ramure atteint le somptueux trophée à dix cors à l’âge de 7 ans.
La biche vit plus longtemps ; elle devient stérile vers l’âge de 15 ans et meurt un ou deux ans plus tard.

Mode de vie et reproduction

La femelle et le mâle ne cohabitent qu’à l’occasion du rut. La femelle se charge seule de l’éducation des petits.
La cellule familiale regroupe en principe une femelle, un jeune de moins de deux ans (bichette ou daguet) et un faon (le petit de l’année).

Biche et son faon

Biche et son faon. Licence

Ce petit groupe peut en rejoindre d’autres et dans ce cas la harde est dirigée par une biche meneuse.

La vie du mâle est très différente. Il n’a aucun sens de la famille. Dès qu’il quitte sa mère vers 18 mois, il intègre une harde de mâles qu’il peut quitter à tout moment.
La hiérarchie est très marquée.
Un vieux cerf domine un cerf moins âgé qui lui-même commande à un plus jeune et ainsi de suite jusqu’au daguet nouvellement intégré.

Harde de cers elaphe

Harde de cerfs. Cervus elaphus. © dinosoria.com

Les novices font allégeance à leurs aînés en échange de leur expérience.

Au début de l’automne, les grands mâles quittent le groupe pour rejoindre les femelles sur les lieux de brame.
Pendant toute la période de rut, le mâle veille sur son harem de biches et en expulse tout autre prétendant.
C’est la seule période de l’année où le cerf, habituellement placide devient violent.

Combat entre deux cerfs

Combat entre deux cerfs. © dinosoria.com

Les duels sont ritualisés. Les deux mâles paradent et s’intimident. Si aucun ne cède, bois contre bois, chaque adversaire tente de déséquilibrer son rival. Ces combats sont très violents. Certains mâles ont des bois cassés, d’autres des plaies béantes et dans le pire des cas, le vaincu meurt.

Vidéo Brame du Cerf

Une fois l’accouplement terminé, le mâle réalise la « chandelle », une ruade spectaculaire pour se dégager, propulsant la femelle en avant.

Femelle cerf de Virginie

Biche de Virginie. © dinosoria.com

Vers la mi-octobre, les mâles reproducteurs quittent les futures mères pour rejoindre leur groupe.

Huit mois, plus tard, entre mai et juin, la biche met au monde un seul petit. Le faon né avec une jolie livrée mouchetée qu’il perd dès l’âge de 3 mois.

Faon

Faon. © dinosoria.com

Le petit pèse environ 7 kg et les deux premières semaines, il reste couché près de sa mère. Il en profite pour téter et prendre 400 grammes par jour.
Dès l’âge de 6 mois, le faon est sevré.

Harde de cerfs axis

Harde cerfs axis. © dinosoria.com

Pour le daguet (l’aîné), la nouvelle période de rut signifie la séparation. Le mâle dominant le chasse alors de la cellule familiale.

La chasse et la protection du cerf

Le cerf est chassé par l’homme depuis 35 000 ans. Cette chasse s’est codifiée au cours du Moyen Age pour devenir la chasse à courre ou vénerie.

Cerf

Le cerf est chassé par l’homme depuis 35 000 ans. © dinosoria.com

Aujourd’hui, quelques équipages perpétuent la tradition de la vénerie. Mais, la chasse à tir ou en battue est pratiquée par beaucoup plus de chasseurs.
Cette chasse est très réglementée.
Depuis 1963, en France, un « plan de chasse » fixe annuellement des quotas. Cependant, ce quota n’est jamais atteint. Il en résulte un fort accroissement de la population qui a pratiquement doublée en 10 ans.

Femme cerf elaphe

La chasse au cerf est strictement règlementée. © dinosoria.com

Dans les forêts d’Europe centrale et d’Amérique du Nord, les cheptels sont régulés naturellement par les prédateurs comme le lynx, le loup ou l’ours.
En Europe, la chasse est l’unique moyen d’éviter une surpopulation.

En Ecosse, la lande est un paradis pour les cerfs. La population de près de 300 000 animaux y vit en toute tranquillité.

Cerfs de Virginie

Harde de cerfs de Virginie. © dinosoria.com

L’élevage du cerf est une pratique commune en Angleterre et en Nouvelle-Zélande. Il se développe en France.
Ce développement des élevages pour la commercialisation de la viande constitue un danger pour l’espèce et surtout son patrimoine génétique. En effet, ces cerfs perdent rapidement leur caractère sauvage à cause de manipulations zootechniques et des croisements.

Classification: Mammalia . Artiodactyla . Cervidae

V.Battaglia (01.2005) M.à.J 09.06.2006

Orignal ou élan

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